Mossad Agents Were On Atta's Tail

by Matthias Gebauer
Der Spiegel
October 1, 2002

(translated, original German version below)

 


New revelations are putting the CIA in a tight spot. Apparently the Israeli intelligence service Mossad gave early warnings to their American counterparts about the terrorist group around Mohamed Atta. Furthermore, German investigators found out after the attacks that their U.S. colleagues had already known a great deal about the Hamburg students two years in advance of Sept. 11, 2001.

The latest discoveries were made by the Hamburg weekly newspaper DIE ZEIT, which on Thursday (Oct. 3) intends to publish an extensive dossier on the failures of the Central Intelligence Agency. Freelance author Oliver Schroem therein sums up the results of his research among various European and American agencies. The findings will surely be depressing for the troubled CIA director, George J. Tenet. Apparently the CIA acquired very specific information on several of the later suicide pilots of Sept. 11. These clues were ignored, although the suspects were already in the United States. Two of the later pilots were on an FBI wanted list starting in August 2001. Nevertheless, they were able to move unrecognized around the country and get on to the death jets using their own real names.

The hottest lead would have led the Americans straight to the Hamburg terrorists around Mohamed Atta - if they had listened to their colleagues from the Israeli Mossad. Israeli agents were observing several of the terror pilots in the United States.

According to research by ZEIT, between December 2000 and April 2001 a whole horde of Israeli counter-terror investigators, posing as students, followed the trails of Arab terrorists and their cells in the United States. In their secret investigations, the Israelis came very close to the later perpetrators of Sept. 11. In the town of Hollywood, Florida, they identified the two former Hamburg students and later terror pilots Mohammed Atta and Marwan al-Shehhi as possible terrorists. Agents lived in the vicinity of the apartment of the two seemingly normal flight school students, observing them around the clock.

The trail of the suspects was not picked up

Not long after, however, the agents were discovered by the U.S. authorities and deported to Israel. As is usual in such cases, the discovery was not made public and caused much annoyance between the traditionally competitive intelligence services, Mossad and CIA. Once again this case showed that the U.S. intelligence community was not ready for cooperation, even when faced with a specific danger, and preferred to engage in infighting. With the deportation of the agents, the observation of the later terrorists was terminated. The Israelis provided a list including the names of at least four out of the 19 hijackers of Sept. 11, but this was apparently not treated as sufficiently urgent by the CIA and also not passed on to the FBI. What is clear is that the U.S. agencies did not react quickly in following up on the tips from the Israeli agents. The ongoing congressional joint investigation has also found out about the Israeli angle.

However, the Israelis also had not yet found out about the specific plan for the Sept. 11 attacks . At the same time, they believed that the 19 persons named in their list were potential terrorists who "were planning attacks in the United States," as DIE ZEIT writes. Only later did the American police search for Khalid Almihdhar and Nawaf Alhazmi. Both were on the Israeli list, and both later sat in the airplane that crashed into the Pentagon in Washington. Although their names were on an FBI national watch list starting in the late summer of 2001, they traveled without trouble in the United States and also boarded the death jets on Sept. 11 with passports in their real names.

CIA knew about Binalshibh since January 2000

The failure in American-Israeli cooperation was not the only blunder described in the ZEIT dossier. Next to the embarrassments for the CIA already revealed by the congressional joint investigation, the dossier also criticizes the cooperation between American and German authorities. The CIA was aware that in January 2000, several high-ranking Qaeda terrorists met in Kuala Lumpur, among them the Yemenite Ramzi Binalshibh, a presumed mastermind of the Hamburg cell. He was arrested in September 2002 in Pakistan and is currently being interrogated by U.S. authorities. The two terrorists Khalid Almihdhar and Nawaf Alhazmi were also at the Kuala Lumpur meeting, where the CIA closely observed the suspects, having recognized already at the time that it was a planning meeting for Qaeda attacks. Supposedly the CIA even received photos of the suspects from the Malaysian Secret Service.

These important findings apparently led to no further action, at least not in Germany, where Binalshibh was in the process of organizing the terror cell. After the Malaysia meeting Binalshibh returned to Hamburg, where he already had a regular residence permit as a student at Harburg Technical University. The Americans did not pass their findings about the Yemenite on to the German authorities. Soon thereafter, when another one of the Kuala Lumpur suspects, Almihdhar, traveled to Germany (presumably in order to meet Atta and his accomplices) the American side did not warn the German authorities or ask that they monitor him. Only on Sept. 12, 2002 did the German authorities hear for the first time about the Hamburg cell, Binalshibh, and Almihdhar. This was after the American FBI had faxed to them the passenger lists of the death jets, in the usual friendly manner of cooperation among Western intelligence services.

 

Mossad-Agenten waren Atta auf der Spur

by Matthias Gebauer
Der Spiegel
October 1, 2002
http://www.spiegel.de/politik/ausland/0,1518,216421,00.html

 

Neue Enthüllungen bringen die CIA in Bedrängnis: Offenbar hat der israelische Geheimdienst Mossad die US-Behörden schon frühzeitig auf die Terroristen-Gruppe um Mohammed Atta hingewiesen. Auch die deutschen Ermittler erfuhren erst sehr spät, wie viel die US-Kollegen schon zwei Jahre vor dem 11. September über die Hamburger Studenten wussten.

Die neuen Erkenntnisse förderte das Hamburger Wochenblatt "Die Zeit" zu Tage, das am Donnerstag ein umfangreiches Dossier über die Pannen des amerikanischen Geheimdienstes CIA veröffentlichen will. Darin beschreibt der freie Autor Oliver Schröm seine Recherche-Ergebnisse bei diversen europäischen und amerikanischen Geheimdiensten. Die Schlussfolgerungen dürften für den angeschlagenen CIA-Chef George J. Tenet deprimierend sein. Denn die CIA hatte offenbar auf mehrere der späteren Todes-Piloten vom 11. September sehr konkrete Hinweise. Diese wurden aber ignoriert, obwohl sich die Verdächtigen bereits in den USA befanden. Zwei der späteren Piloten standen sogar seit dem August 2001 auf den Fahndungslisten der Bundespolizei FBI. Trotzdem konnten sie sich unerkannt in Amerika bewegen und unter ihrem wahren Namen in die Todes-Jets steigen.

Die heißeste Spur hätte die Amerikaner direkt zu den Hamburger Terroristen um Mohammed Atta führen können - wenn sie denn auf die Kollegen vom israelischen Mossad gehört hätten. Denn israelische Agenten hatten mehrere Terror-Piloten in den USA im Auge. Nach Recherchen der "Zeit" hatte sich zwischen Dezember 2000 und April 2001 eine ganze Schar von israelischen Terror-Ermittlern getarnt als Studenten auf die Spur von arabischen Terroristen und deren Zellen in den USA begeben. Bei ihren verdeckten Ermittlungen kamen die Israelis den späteren Tätern vom 11. September schon sehr nahe. In der Stadt Hollywood im US-Bundesstaat Florida lokalisierten sie die beiden ehemaligen Hamburger Studenten und späteren Terror-Piloten Mohammed Atta und Marwan al-Shehhi als mögliche Terroristen. Agenten nisteten sich in der Nähe der Wohnung der beiden scheinbar normalen Flugschüler ein und observierten sie rund um die Uhr.

Verdächtige wurden nicht weiter beschattet

Wenig später jedoch wurden die Agenten von den US-Behörden enttarnt und nach Israel abgeschoben. Wie in solchen Fällen üblich wurde die Enttarnung nicht öffentlich und sorgte nur zwischen den traditionell konkurrierenden Geheimdiensten Mossad und CIA für Verstimmungen. Wieder einmal zeigt sich an diesem Fall, dass die US-Geheimen selbst bei konkreten Gefahrenlagen nicht zu einer Kooperation bereit waren und sich lieber gegenseitig bekämpften. Denn mit der Abschiebung der Agenten wurde auch die Observation der späteren Terroristen aufgegeben. Eine Liste der Israelis mit mindestens vier der 19 Attentäter vom 11. September wurde von der CIA offenbar nicht mit der nötigen Dringlichkeit behandelt und nicht an das FBI übermittelt. Fest steht, dass die US-Behörden den Hinweisen der israelischen Agenten nicht zügig nachgingen. In den USA sind bisher auch in dem seit Wochen tagenden Geheimdienstausschuss Informationen über die israelischen Tipps bekannt geworden.

Freilich hatten auch die Israelis den konkreten Plan für die Anschläge am 11. September bei ihren Ermittlungen noch nicht entdeckt. Gleichwohl hielten sie die 19 auf der übergebenen Liste genannten Personen für potenzielle Attentäter, die "Anschläge in den USA planten", wie die "Zeit" schreibt. Erst später fahndete die Polizei in den USA nach Chalid al-Midhar und Nawaf al-Hamsi. Beide standen auf der israelischen Liste und saßen später in der Maschine, die aufs Pentagon in Washington stürzte. Obwohl ihre Namen seit dem späten Sommer 2001 auf einer national verbreiteten FBI-Fahndungsliste standen, konnten sie jedoch ungehindert in den USA reisen und auch am 11. September mit ihren echten Pässen an Bord der Todes-Jets gehen.

CIA kannte Binalshibh schon seit Januar 2000

Die Panne bei der amerikanisch-israelischen Zusammenarbeit ist nicht das einzige Malheur, welches das Dossier der "Zeit" beschreibt. Neben den für die CIA peinlichen Fakten, die aus dem Geheimdienstausschuss des US-Kongresses bekannt geworden waren, wird auch die amerikanisch-deutsche Zusammenarbeit kritisiert. So war der CIA bereits länger bekannt, dass sich im Januar 2000 im malaysischen Kuala Lumpur mehrere hochrangige al-Qaida-Terroristen trafen. Darunter waren auch der Jemenit Ramsi Binalshibh, ein mutmaßlicher Drahtzieher der Hamburger Zelle, der im September in Pakistan festgenommen wurde und zurzeit von US-Ermittlern verhört wird. Außerdem waren auch die beiden anderen Terror-Komplizen Chalid al-Midhar und Nawaf al-Hamsi in Kuala Lumpur. Bei dem Meeting war die CIA den Verdächtigen auf Schritt und Tritt auf den Fersen und erkannte schon damals, dass es sich offenbar um ein Planungstreffen für Anschläge von al-Qaida handelte. Angeblich hatte der CIA über den malaysischen Secret Service sogar Fotos der Verdächtigen geschossen.

Folgen hatten die wichtigen Erkenntnisse der CIA jedoch kaum - zumindest nicht in Deutschland, wo Binalshibh dabei war, die Terror-Zelle zu organisieren. Als Ramsi Binalshibh aus Malaysia wieder per Flugzeug nach Hamburg abreiste, wo er eine reguläre Aufenthaltserlaubnis als Student der TU Harburg hatte, gaben die Amerikaner den Deutschen keinen Hinweis auf den Jemeniten. Auch als wenig später der zweite in Kuala Lumpur gesichtete Verdächtige Chalid al-Midhar nach Deutschland reiste - vermutlich, um sich mit Atta und seinen Komplizen zu treffen - kam von amerikanischer Seite keine Warnung und auch keine Bitte, die beiden Verdächtigen zu beobachten. Erst am Abend des 12. Septembers hörten die deutschen Fahnder so zum ersten Mal von der Hamburger Zelle und den Namen Binalshibh und al-Midhar - kurz zuvor hatte ihnen das amerikanische FBI die Passagier-Liste der Todes-Jets per Fax in kollegial-freundschaftlicher Manier zwischen zwei westlichen Geheimdiensten zugestellt.

 

original German © 2002 Der Spiegel

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